小米,你为何“芯”事重重?

中国电子报|2019-07-30 18:29:51
作者:张心怡 来源:中国电子报、电子信息产业网

最近,小米在芯片领域动作不断。先是小米旗下湖北小米长江产业基金合伙企业投资了芯片设计平台服务公司芯原微电子,持股占比6.25%,成为第四大股东。紧接着,有消息爆料小米和阿里巴巴出现在音频芯片供应商恒玄科技的新晋股东名单中。7月22日,小米持股的无晶圆厂半导体公司乐鑫科技作为首批科创板企业之一挂牌交易。对于小米频繁出手芯片企业,坊间主要有两种猜测,一种是小米将重振澎湃手机芯片系列,一种是小米正在加码AIoT。小米的一系列布局背后,是怎样的思路和考量?

从手机芯片到AIoT

小米“造芯”第一次走入人们的视野,是在2014年,小米与大唐电信旗下联芯科技发起松果电子公司。这家从事芯片研发的子公司,在2017年2月推出了自主研发的手机芯片澎湃S1,一款采用28nm技术的八核64位处理器,这让小米成为全球第四家具备手机SoC芯片研发能力的手机品牌。第一部搭载澎湃S1的手机终端小米5C在当年3月首发。

但在2017年之后,小米的手机芯片研发和应用陷入沉寂。澎湃S1没有在其他机型搭载,下一代芯片也迟迟不见踪影。在2018年9月松果电子宣布和阿里巴巴收购的中天微合作推动RISC-V商业化之前,松果电子的官方微博在长达一年的时间里停止更新。

随着小米董事长雷军在2019年宣布“手机+AIoT”双引擎战略,松果电子团队也迎来重组。部分成员被拆分出来组建南京大鱼半导体。松果电子继续从事手机SoC芯片研发,大鱼半导体重点投入AI和IoT芯片研发。雷军指出,未来5年,小米将在AIoT领域持续投入超过100亿元。

业务财务多重考量

在具备了手机芯片研发经验并构建AIoT芯片的研发团队之后,小米近期的两笔投资又出于哪方面的考量?官网资料显示,芯原微电子提供SoC、SiP解决方案及IP服务,业务范围涵盖移动互联设备、数据中心、IoT、汽车、工业和医疗设备等领域。赛迪顾问集成电路中心总经理韩晓敏向《中国电子报》记者指出,芯原的技术产品在IoT领域着墨更多,手机芯片并非芯原的长项;从小米现状来看,手机核心芯片不再是小米急于推进的事项。集邦咨询(TrendForce)分析师张琛琛也认为,小米投资芯原微电子的股份仅6.25%,更多是战略上的布局,体现小米这种互联网和终端品牌公司纵向一体化的布局战略;从业务方向来看,芯原本身是一家IP厂商,涉足GPU、高清音频、物联网、无线、AI视觉图像处理等,不是手机IP的主要供应商,小米的投资有助于充分发挥芯原在物联网、无线连接、AI等方面的技术积累,加码小米在AIoT的布局。

而同时被小米、阿里巴巴青睐的恒玄科技,从事无线音频平台RF SoC芯片的研发和销售,提供具备WIFI/蓝牙无线连接的音频系统级芯片,软硬件开发套件以及参考设计方案。张琛琛向记者表示,恒玄科技在近两年兴起的TWS耳机市场表现出众,获取了不错的份额。恒玄的产品方向和技术研发积累算是AIoT领域,阿里巴巴和小米同时投资也反映出了两大巨头布局AIoT的战略。

除了业务布局,投资芯原、恒玄也不失为追求财务回报的方式。Gartner研究副总裁盛陵海向记者表示,芯原、恒玄和乐鑫一样,有机会在科创板挂牌,为小米带来经济利益层面的回报。同时,小米的投资也有助于与芯原、恒玄形成更加稳固的供应关系。

能否搏出新天地

芯片是终端产品的核心器件,在手机芯片研发“后继无力”的小米,能在AIoT芯片风生水起么?目前来看,AIoT芯片市场的竞争格局远没有手机残酷。韩晓敏向记者指出,手机芯片市场非常集中,对于性能和生态的要求很高,不是新玩家通过一款产品或者一段时期的集中投入就能带动。对于从业者来讲,想做手机产业链的垂直整合,要么像当年的华为一样,有着庞大的终端应用支撑;要么处于行业领先地位,才有精力和资金能力去推动向产业链上游的延伸。相比之下,目前国内IoT市场相对分散,对技术核心指标的竞争没有那么苛刻。盛陵海也指出,研发IoT芯片相对手机芯片门槛更低,小米通过大鱼半导体和合作服务商一起开发,是一个相对稳妥的选择。

虽然“手机+AIoT”战略在2019年才被提出,可小米在物联网的布局由来已久,拥有丰富的物联网生态,能够为AIoT芯片提供良好的支撑。从2013年起,小米陆续发布小米电视、小米手环、智能音箱等终端产品,并通过手机APP实现对多种终端的控制,打造物联网生态链。至2019年第一财季,小米IoT平台连接的IoT设备达到1.71亿件。张琛琛表示,小米相较于单纯的芯片厂商有非常完善和丰富的物联网生态,并拥有众多应用终端,这是其他芯片厂商不具备的优势;由于物联网的应用趋向碎片化,丰富生态的支撑是一个明显优势。不过小米能否在AIoT芯片崛起还要看其在芯片设计及应用解决方案领域的布局和技术积累。

小米并不是AIoT赛道上唯一的探路者,阿里巴巴也对AIoT虎视眈眈,将IoT作为继电商、金融、物流、云计算后新的主赛道,并定下了5年内连接100亿台设备的目标。阿里巴巴收购的中天微在IoT领域有着多年积累,早在2016年就与阿里巴巴YunOS打造面向NB-IoT的芯片方案,并在2018年发布了面向AIoT领域的CPU IP。随着5G商用加快,AIoT的竞争会愈发激烈。韩晓敏认为,AIoT市场相对重视解决方案和系统整合能力。对于具备水准以上芯片产品的企业,竞争的核心因素在于如何跟下游应用构建整体方案,抑或说是具备解决应用层面问题的能力,才会受到市场的青睐。

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